Buenas prácticas de creación y gestión de foros

Autor y licencia

Este manual ha sido creado por Katxan, el creador de www.lectoreselectronicos.com, quien lo ha cedido para el proyecto eMadrid. La licencia de este manual es CC-By-NC-SA

MANUAL DE LA BUENA GESTIÓN DE UN FORO 

Pese a la pedantería del título, éstas no son las tablas de Moisés y desde luego habrá quien discrepe con lo que en este artículo se dice. Yo, desde mi humilde visión de creador de un foro que ha tenido la fortuna de sobrevivir y cumplir dos añitos y medio, voy a intentar aportar aquello que he aprendido a base de experiencia. Espero que sirva para aquellos que se lancen a la dura aunque gratificante aventura de dar a luz un foro.

MONTANDO EL FORO

1. ¿Lo hago, no lo hago?

A la hora de plantearse montar un foro hay que preguntarse a uno mismo un par de cuestiones. ¿Es necesario? ¿Va a cubrir algún hueco que aún no se encuentre en internet? ¿Hay demanda real de un foro sobre ese tema o existen ya decenas dedicados a él? Crear y mantener un foro exige bastante trabajo, especialmente al principio y lo más probable es que acabe arrastrándose como alma en pena por internet con una o dos docenas de usuarios que la irán abandonando más pronto que tarde hasta su fallecimiento definitivo. Tanto si se trata de crear un foro sobre una temática concreta como si hablamos de un foro generalista, debemos observar si esa oferta ya está cubierta por otros foros preexistentes. Si los hay y son muy numerosos o aglutinan a muchísimos usuarios, hay que ser conscientes de que añadir un foro más cuando hay una inmensa saturación de ellos probablemente nos conduzca al fracaso y a la extinción más pronto que tarde.

En ese caso y si de lo que se trata es de dar salida a ciertas inquietudes personales que tengamos, hay que saber que se puede colaborar en foros ya establecidos en distintos grados. Ser colaborador, moderador o administrador de segundo nivel nos liberará de muchas responsabilidades a la vez que podremos realizarnos aportando nuestro trabajo con poco o nulo riesgo de fracasar. La mayoría de foros acepta colaboradores de buen grado, pues cuando alcanzan cierto volumen de visitas se hacen muy difíciles de administrar por una sola persona. Eso sí, tampoco tendremos la libertad absoluta que da ser el dueño del foro.

Si en cambio nuestra idea es aportar algo nuevo y no existente aún en internet o con escasa presencia, puede (solo puede) que nuestro foro salga adelante y consiga mantenerse en línea durante años con buena salud. Ello dependerá de varios factores que explicaré más adelante.

2 Venga, me lanzo. ¿Por dónde empiezo?

Son tres los factores a tomar en cuenta.

El alojamiento (también llamado hosting en inglés). Es el lugar donde estará alojado nuestro foro. Los hay de dos tipos: gratuitos y de pago. Evidentemente los gratuitos tienen muchas limitaciones, entre ellas y la más importante es que en cualquier momento pueden borrarnos completamente nuestro foro sin estar obligados a avisar con antelación o a dar explicación alguna. Crear un foro con vocación de permanencia en un alojamiento gratuito es una muy mala idea. Sin embargo es una solución práctica y sobre todo económica si nuestra pretensión es utilizar un foro durante un corto periodo de tiempo y luego abandonarlo.

Pero lo más lógico es que queramos que nuestro foro dure lo más posible, incluso años. La única opción sensata es pagar por ello. Pero ojo, no todos los alojamientos ofrecen lo mismo. Generalmente lo muy barato acaba saliendo muy caro y lo muy caro no siempre es lo mejor, hay que tener en cuenta las características que nos ofrecen, entre ellas:

    Tráfico mensual. Si tenemos en nuestro foro sobre 2.000 visitas diarias es probable que gastemos un tráfico de unos 25 GB mensuales (el tráfico son los datos que cada visitante a la página se descarga a su ordenador o sube al foro. Un mensaje son datos, una imagen son datos, cualquier elemento que veamos en la pantalla está generando tráfico y muchos que no vemos, también). Si hemos contratado menos de ese tráfico nuestro servicio de alojamiento cerrará la página cuando lleguemos al límite hasta el mes siguiente o, más habitualmente, nos cobrará cada GB extra que gastemos a un precio mayor que el resto. Por tanto, a la hora de contratar un hosting es importante prever la cantidad de usuarios que podamos tener y solicitar un tráfico holgado. Todas las empresas de alojamiento web permiten cambiar en cualquier momento la modalidad del contrato y adquirir uno superior (y más caro) con mejores características y más tráfico mensual.
  • Espacio web. El "disco duro" donde irá nuestro foro. Actualmente la mayoría de alojamientos ofrecen espacio más que sobrado para un foro, incluso en sus planes más económicos. Para empezar y dado que no vamos a saber el éxito que podamos tener, deberíamos exigir un mínimo de 200 mb. Si el foro tiene éxito, siempre podremos contactar con la empresa de hosting y solicitarles más (una vez más a cambio de más dinero, cómo no).
  • Soporte PHP y MySQL. Son lenguajes de programación. La mayoría de foros prefabricados los necesitan para funcionar, así que los necesitaremos obligatoriamente. Actualmente es muy raro que un servicio de alojamiento no los ofrezca en todos sus planes.
  • Que tenga cPanel y Fantástico. Esto no es imprescindible, pero nos hará la vida bastante fácil. cPanel es un programa que nos ayudará a gestionar nuestro alojamiento en internet y Fantástico es... simplemente fantástico. Nos permitirá instalar un foro, un blog, un portal o casi cualquier otro tipo de página web en un segundo sin tener ni la más remota idea de estos temas, simplemente presionando un botón.

Al principio es mejor contratar un servicio más o menos básico y barato. Si el foro fracasa o tiene un éxito moderado o bajo, no habremos perdido demasiado. Si tiene éxito y crece lo suficiente, siempre podremos saltar a un plan más completo y más caro en el momento en que lo necesitemos.

El sistema de foros. A la hora de elegir sobre qué foro instalar, tenemos nuevamente dos opciones: los gratuitos y los de pago. Hay una tercera opción, programar uno propio, pero claro, para eso hace falta saber programación y, salvo en casos muy específicos y para páginas empresariales, no tiene demasiado sentido hacerlo. Al contrario que ocurre con el alojamiento, en este caso hay alternativas gratuitas muy buenas y comparables en potencia y estabilidad a las de pago. Para la mayoría de casos un sistema de foros gratuito será más que suficiente. Los más populares actualmente son: PHPBB y SMF (Simple Machines Forum) y entre los de pago, VBulletin y el Invision Power Board.

Pues si tan buenos son los gratuitos, ¿por qué hay quien paga por los otros?. Buena pregunta. Pues se paga principalmente por el soporte. Las empresas que venden sus foros generalmente tienen un servicio de atención al cliente que le resolverá sus dudas y le ayudará ante cualquier problema que surja. Pero no todo es tan bonito, la mayoría solo dan soporte en inglés, por lo que para quien no conozca ese idioma no le servirá de mucho.

Entonces, ¿con uno gratuito estoy desamparado y sin ayuda, me tengo que buscar la vida? No, en absoluto. Por eso es muy importante elegir un sistema de foros que sea muy popular, porque cuanto más conocido sea más ayuda se puede obtener de otros usuarios que también usen el mismo. Hay comunidades enormes de usuarios que ayudan a solucionar los problemas que puedan surgir con los foros o a crear nuevas utilidades para ellos. Otra ventaja más es que en este caso sí que hay muchísimos foros de soporte en español. Por contra, si elegimos un sistema de foros que casi nadie utiliza estaremos solos ante el peligro.

Vale, ya he comprado un foro de pago o descargado uno gratuito, ¿cuál es el paso siguiente? Si siguiendo el consejo anterior sobre alojamiento has contratado uno con Fantástico, simplemente hay que ir al panel de control (con los datos que dará la empresa de alojamiento), elegir de una lista el foro que queremos instalar y darle a un botón. Tan simple como eso. También podremos instalarlo manualmente mediante FTP, subiendo todo el foro a nuestro alojamiento y luego entrando en él y siguiendo las instrucciones que aparezcan. Aquí son precisos unos conocimientos muy básicos sobre cómo funcionan las bases de datos. En internet hay multitud de tutoriales paso a paso con imágenes que hacen muy sencillo instalar un foro. También pueden encontrarse videotutoriales donde se puede ver todo el proceso de instalación. Una instalación con Fantástico apenas lleva unos segundos, mientras que manualmente debería llevarnos entre 5 y 10 minutos, si todo va bien.

El dominio. El dominio no es otra cosa que la dirección del foro. Generalmente nuestro servicio de alojamiento nos ofrecerá gratuitamente lo que se denomina dominio de segundo nivel, es decir, una dirección compuesta de dos nombres, el que nosotros elijamos para nuestro foro y el del alojamiento. Sería algo así: www.nombredelhosting.nombredenuestroforo.com . Tiene la ventaja de que es gratuito, pero el inconveniente de que no queda demasiado serio y desde luego no es el nombre que uno desearía para su página: demasiado largo y difícil de recordar.

Hay una alternativa que son los redireccionadores gratuitos. Algunos son de primer nivel, es decir, solo exigen un nombre, que lo elegimos nosotros, pero tiene múltiples pegas que lo hacen desaconsejable. La extensión es la del redireccionador. Eso quiere decir que no podemos elegir si queremos que nuestra páginas sea .com, .net., .es o lo que sea, sino que será la que nos deje el redireccionador, como por ejemplo .cjb ó .tk. Algunos redireccionadores introducen ventanas de publicidad en nuestro foro sobre la que no tenemos ningún control. Otros son inestables y muchas veces no podremos entrar en nuestra página a través de ellos. Y, por supuesto, al ser gratuitos no tienen ningún tipo de responsabilidad para con nosotros, el día menos pensado pueden dejar de funcionar y la dirección de nuestra página ser totalmente inútil. Los redireccionadores están en desuso y son muy poco recomendables.

Nuevamente la opción buena es la de pagar, comprar un dominio. Así tendremos exactamente el nombre que queremos. Los dominios más habituales son los .com, .es (en España), .net y .org. Presuntamente cada uno de ellos está destinado para un uso diferente, pero la realidad es que se puede comprar cualquiera de ellos indistintamente. Mi consejo es comprar dominios .com. ¿Por qué? La razón es muy sencilla: si un visitante no recuerda exactamente la dirección de nuestro foro, lo más probable es que lo intente primero con .com. Por otro lado, los .com suelen costar lo mismo que los .net y .org y menos que los .es. Una vez que tenemos el dominio ya podemos ponerle el nombre que queramos a nuestra página. Hay que recordar que los dominios no se compran, sino que se alquilan por un año, al cabo del cual hay que renovarlo y volver a pagar para poder seguir utilizándolo durante otros 365 días.

Ojo, el dominio es uno de los elementos más importantes de nuestra página, no pongais el nombre a la ligera.

Una dirección de una página debe ser:

    Corta. Que sea fácil de memorizar.
  • Descriptiva. Que sirva para saber a simple vista cual es la temática del foro. Es además importantísimo para que los buscadores de internet nos coloquen en buena posición.
  • Original. Que no se parezca a las direcciones de otras páginas, porque ello creará confusión entre los usuarios.

EN BUSCA DEL VISITANTE PERDIDO

3. He contratado el alojamiento, instalado el foro y alquilado un dominio. ¿Cuál es el siguiente paso?

Instalar un foro no basta. Ahora llega el momento más duro: conseguir visitantes y que el foro coja volumen. Un foro no se alimenta solo de los visitantes, también debe generar contenidos atractivos que interesen a los internautas. Pero al principio el foro está totalmente vacío, solo hay... la nada más absoluta. ¿A quién le va a tocar llenar ese vacío? Efectivamente, el creador del foro será a su vez el primer y único visitante y sobre sus espaldas recae la responsabilidad de dar el primer paso y llenar de contenidos el foro.

Jamás, jamás, debe abrirse "al público" un foro que no contenga nada, que esté sin terminar o con contenidos raquíticos. No solo no se gana nada con abrir un mes antes el foro cuando aún no está listo, sino que cualquiera que entre en ese momento se llevará una malísima impresión y es probable que no vuelva nunca más.

Un foro es, ante todo, un enorme contenedor de información. Es importantísimo que la estructura del foro sea clara y ordenada. Un exceso de subforos puede hacer que la información se disperse y resulte difícil de encontrar y una escasez de ellos tiene el mismo efecto: los mensajes se amontonarán y acabará por ser una pesadilla buscar temas concretos. Antes de configurar el foro y sus diversos subforos es conveniente tener claro el tema o temas de que va a tratar y cómo se van a estructurar. Dibujar en un papel un esquema de la estructura en forma de árbol es una buena manera de enfrentarse a ello. Seguramente al poco tiempo y según la dinámica que lleve el foro será necesario eliminar algunos subforos, fusionar otros o crear nuevos, lo cual resulta sencillo de realizar en los sistemas de foros modernos que cuentan con potentes herramientas de administracion y gestión.

4. Ya tengo mi foro montado y configurado, he puesto unos cuantos mensajes jugosos ofreciendo información o archivos interesantes y... sigo solo.

Aquí llega una de las fases críticas, el arranque. ¿Dónde y cómo conseguir visitantes? Hay diversos métodos, no todos válidos para todos los casos y algunos de ellos incluso contraproducentes. Veámoslo.

Uno de los orígenes más importantes de las visitas a una web son los buscadores de internet y más concretamente el omnipresente Google. Sin embargo, con un foro recién creado y vacío, para Google no existimos. Si la temática que tratamos en el foro es original y poco frecuente en internet y hemos elegido cuidadosamente el nombre del dominio, ésto se solucionará en parte con el tiempo y comenzaremos a ser visibles en las primeras páginas de resultados de las búsquedas. Sin embargo, trataré más adelante este tema, en al apartado Posicionamiento SEO. El caso es que acabamos de nacer y Google no nos conoce. Hay que buscar a los primeros visitantes en otra parte.

Si hablamos de una comunidad virtual, es decir, un grupo de individuos que se reúnen en un lugar concreto para tratar de un interés o una afición común, es probable que la idea de crear un foro no haya nacido de la nada ni de una sola persona. No son pocos los casos en los que grupos de internautas carecen de un lugar donde acudir cuando quieren debatir o solicitar ayuda o compartir conocimientos porque el área que les interesa es demasiado especializada para los foros generalistas o porque, simplemente, a nadie se le ocurrió crear un foro sobre ello. Si es así, es probable que el propio creador del foro forme parte de ese grupo huérfano de sitio en la red. Y también es muy probable que conozca a algunos otros internautas con quienes comparte la misma inquietud. Ha llegado el momento de llamarlos, de comunicarse con ellos y anunciarles que ya tienen un hueco en tu foro, invitarles a que te visiten y te conozcan, que participen en el foro. Si tienes la suficiente confianza con ellos, trata de contagiarles entusiasmo y ganas de colaborar en el foro y de aportar contenidos.

Al principio es difícil encontrar visitantes y es muy fácil caer en la tentación del SPAM. ¿Cómo puedo anunciar al mundo que mi foro ha nacido? Pues yendo a otros foros y diciéndolo. Y si ese foro es de temática similar a la del mío, tanto mejor. Craso error. Nada causa peor impresión que la publicidad no deseada y más si se realiza en un foro con una comunidad de usuarios ya asentada y que lo sienten como suyo y por tanto van a ver el SPAM como un ataque personal. Realizar SPAM no solo no va a beneficiar al nuevo foro, sino que además ganará una mala fama terrible. Sin embargo la barrera que separa el SPAM de un post legítimo es muy fina y si se es sutil y sobre todo educado, es posible conseguir visitantes en otros foros sin que se sientan agredidos y sin perjudicarlos en modo alguno. Con un ejemplo se puede apreciar mejor.

Ejemplo de SPAM no deseable en otro foro: Hola a todos, soy fulanito y acabo de abrir un foro dedicado a X. Espero veros por allí, es realmente interesante.

Ejemplo de SPAM "disimulado" no deseable en otro foro: Hola, navegando por ahí he conocido un foro fantástico que tienen de todo. Está muy chulo y la dirección es ésta.

El segundo ejemplo es aún más lamentable porque la gente no es tonta y rápidamente se dará cuenta de que el supuesto visitante "accidental" del otro foro solo pretende hacer SPAM y encima con semiengaños.

Entonces, ¿qué es lo que hay que hacer? Como he mencionado anteriormente, meter contenido en nuestro foro. Contenido útil y, sobre todo, que no se encuentre ya en otras páginas, es decir, original (en el sentido de único). Por contradictorio que pueda parecer, una vez que tenemos un volumen suficiente de contenido lo mejor que podemos hacer es participar habitualmente en otros foros como usuarios normales y corrientes. Si frecuentamos foros de temáticas similares a la nuestra, o siquiera relacionadas remotamente, no tardará en presentarse la oportunidad. Tarde o temprano otros usuarios de otros foros tendrán una cuestión, una pregunta o una duda que no puede resolver en su foro habitual. Entonces nosotros podremos informarle amablemente de que en el nuestro se encuentra la información que necesita. Esa persona acudirá a la dirección que le hemos dado y consultará lo que necesite... y quizá aproveche para echar un vistazo al resto del foro. Si nos hemos trabajado realmente bien el contenido, esa persona volverá y además tendremos un embajador que hablará bien de nuestra página. El boca a boca es nuestra principal arma. Pero cuidado, es un arma de doble filo: un buen foro tendrá una gran ventaja en ella, un foro con mal contenido o que realice prácticas contraproducentes ganará muy rápidamente mala fama. Cuidado con abusar en otros foros, no se trata de inundarlos de anuncios encubiertos de nuestra página, sino de ayudar realmente a los usuarios de esos otros foros, solo cuando ellos lo pidan e igual que daríamos la dirección de cualquier otra web si lo precisaran. Se trata de colaborar, no de tomar por asalto nada.

Si tu foro cubre un espectro que estaba vacío o complementa a otros páginas de temática similar pero con otro enfoque u otra filosofía, puede ser buena idea contactar directamente con las personas que llevan esas otras páginas. Es probable que acepten un intercambio de banners: ellos colocan un cartel anunciando tu foro en su página y viceversa. Es un modo de darse a conocer. También puedes tomar en cuenta posibles colaboraciones cruzadas con responsables de otras páginas, intercambiando contenido por ejemplo. Es importante ver en el resto de páginas no a competidores o enemigos, sino a compañeros de viaje con los que es mejor estar bien avenido.

Ojo, tal y como está planteado internet hoy día, tu web no es únicamente el foro, sino que se extiende bastante más allá. Anexo al foro puedes abrir una cuenta en facebook y colocar allí resúmenes de los mensajes más importantes de tu foro con un enlace a los mismos. Puedes crear un canal en Youtube y subir allí los vídeos de tu página. Es buena idea colocar en los vídeos la dirección de la web, muchísima gente pasa a diario por Youtube y si ve uno de tus vídeos y éste contiene la dirección de tu foro, puede llevarles hasta él. Lo mismo puede decirse con otros servicios como twitter, flickr, etc., puedes hacer que se conviertan en un escaparate de lo que puedes ofrecer y, además, te ayudará a hacerte más visible para Google.

Publicita tu web. En los e-mails que envíes, por ejemplo. La mayoría de servicios de mensajería permiten colocar una frase o una imagen como firma en todos tus mensajes, no es mala idea utilizarlo para poner una breve descripción de tu página y la dirección. Tu objetivo es encontrar a personas que puedan estar interesadas en la temática de tu foro. Si en tu localidad hay algún lugar físico donde se reúnan ese tipo de personas, puedes aprovechar para dejar la dirección de tu página en tablones de anuncios o similar, incluso, por qué no, repartir unos cuantos panfletos.

5 He conseguido un puñadito de visitantes. ¿Ya ha pasado lo peor?

Ni mucho menos. En realidad conseguir unos pocos visitantes es, hasta cierto punto, la parte fácil. Ahora viene la difícil, fidelizarlos. Conseguir que vuelvan más o menos periódicamente. Y eso, una vez más, solo se consigue con contenidos interesantes que se renueven con la suficiente frecuencia como para que merezca la pena volver al foro. Así pues, deberás seguir generándolo. Puede que alguno de los visitantes aporte también algo, pero sea así o no, ahora hay otro frente abierto: debes actuar como dinamizador del grupo, animando a los usuarios del foro a participar activamente, a aportar sus conocimientos y a colaborar en lo posible. Mucho cuidado, se trata de contagiar entusiasmo, de dar un leve empujoncito, en ningún caso de exigir o de obligar, el visitante de un foro no es un obrero ni está a nuestro servicio, es un invitado que ha accedido a entrar en nuestro foro porque ha querido y puede marcharse con la misma facilidad. No hay que atosigar a nadie, en una comunidad virtual todo debe ser voluntario y porque salga de uno mismo. Pero es responsabilidad del dueño del foro el crear un clima propicio y un ambiente lo bastante sugerente como para que los usuarios se lancen a participar.

6 Tengo un núcleo fijo de visitantes y voy ganando algunos nuevos poco a poco.

Vale, ahora debes ante todo mantener infatigablemente la actividad, continuar promocionando el foro, aportando contenidos, animando a la gente... ¿comienza a ser demasiado? Pues aún hay que asumir otro reto: moderar el foro.

POSICIONAMIENTO SEO

Sobre esto no hay nada escrito. O quizá sea todo lo contrario, hay demasiado. Una grandísima parte de los visitantes llegarán a nuestro foro a través de Google... pero únicamente si aparecemos en los primeros resultados de la búsqueda, lo que no es nada fácil de conseguir. Para lograrlo hay muchísimos trucos que se pueden intentar. Lo más fácil es pagar a Google para aparecer en los anuncios en la primera página, pero por norma general los resultados no compensan la inversión económica cuando hablamos de un foro.

Para sus búsquedas Google tiene en cuenta muchísimos factores, algunos de los cuales ni siquiera se conocen. De los que sí se tiene noticia y que hay que tener muy en cuenta son:

Nombre del dominio (ver el apartado correspondiente). La dirección de nuestra web debe ser corta y, sobre todo, descriptiva. Si nuestra página es un foro dedicado a los donuts y llamada www.donut.com tenemos muchas posibilidades de aparecer entre los primeros resultados cuando alguien busque la palabra donut en Google.

Que la dirección de nuestra página aparezca en otras webs que ya estén muy bien posicionadas en Google. Google tiene muy en cuenta cuando alguien menciona nuestro foro en una página de prestigio. Ojo, se puede volver a tener la tentación de caer en el SPAM. Google también toma ésto en cuenta y si, según sus cálculos, se está produciendo SPAM masivo, no solo no nos premiará por ellos, sino que nos castigará relegando nuestra página hasta los últimos lugares en las búsquedas.

Sobre posicionamiento SEO se podrían escribir muchísimos libros, lo mejor es buscar información al respecto en internet y tratar de seguir en lo posible los consejos (por ejemplo en wikipedia). Algunos sistemas de foros como VBulletin cuentan con programas (de pago y que se compran al margen del propio foro) que realizan automáticamente el posicionamiento ahorrando mucho trabajo al creador del foro.

LA COMUNIDAD DE USUARIOS

Recuerda que un foro es como una casa, tus visitantes son invitados, y como tal has de tratarlos. Debes intentar lograr un ambiente agradable y relajado, donde reine el "buen rollito" y el respeto. Así pues, salvo que tu foro tenga como tema principal la religión, la política o el fútbol, es mejor tratar de evitar este tipo de temas, que son polémicos y viscerales y los más propicios para generar conflictos y atraer a los "trolls". Un moderador de un foro debe actuar como apagafuegos y cortar de raíz, cortésmente pero con firmeza cualquier conato o inicio de pelea entre usuarios. Poner la venda antes de la herida a veces puede evitar el llegar a males mayores.

Ha llegado el terror, los "trolls" están aquí. Un troll es un internauta que, a sabiendas y con total premeditación, provoca, molesta, insulta y, en definitiva, trata de enrarecer y enfrentar a los usuarios de un foro. Desgraciadamente, abundan muchísimo y no es raro que unos cuantos aterricen en tu foro. A los más descarados es fácil identificarlos. No lo dudes ni un segundo, un par de estos energúmenos bastan para ahuyentar a otros usuarios y echar al traste con todo tu trabajo. Expúlsalos sin más dilación ni contemplaciones. Más difícil resulta con otro tipo de trolls que son más sutiles y disimulados. Nunca violan explícitamente ninguna norma, pero son lo bastante hábiles como para explotar los agujeros en las reglas y siempre están caminando en la cuerda floja sin llegar a caer. Recuerda: es tu foro, tus normas y es tu privilegio y tu obligación salvaguardarlo de los peligros de internet. Si tienes que expulsar a alguien, hazlo sin remordimientos, pero asegúrate de que estás cargado de razones, no vayas a convertirte en un tirano que ahuyente también a usuarios honrados.

Sé flexible con los usuarios, escucha sus sugerencias para mejorar el foro, valóralas y, si lo ves conveniente y factible, llévalas a cabo. Cambia la estructura de la página si lo ves necesario, aunque no lo hagas excesivamente a menudo, una reestructuración de la organización del foro supone un trastorno para los visitantes habituales que ya están acostumbrados a verlo de determinada forma y a quienes los cambios pueden provocar confusión. Si los cambios van a ser muy drásticos, avísa de ello con un par de semanas de antelación.

Mima a los usuarios más colaborativos y que más aportan al foro, son tu mejor activo, no escatimes elogios hacia ellos si se lo merecen, un simple gracias a tiempo o una palmadita en la espalda hará que vean su esfuerzo valorado y reconocido y les animará a seguir en esa línea.

Aparte de meter en vereda a los usuarios díscolos y animar al resto, también deberemos ocuparnos de los mensajes. Es muy probable que muchos visitantes se confundan y los pongan fuera de su sitio correcto o no respeten el orden que deben llevar, no por fastidiar, sino por ignorancia o por confusión. Es nuestra tarea vigilar los mensajes y moverlos a su lugar correspondiente, el orden en el foro es fundamental, sobre todo cuando ya tengamos un volumen respetable de mensajes, para mantener a raya al caos y el desorden, que es uno de nuestros grandes enemigos.

Puede que llegue un momento en que no puedas seguir moderando el foro solo, porque representa demasiado trabajo. Hay que tomar la decisión de delegar, un momento muy delicado, porque seleccionar a las personas equivocadas puede tener el mismo efecto que abrir las puertas a los trolls. Pide voluntarios, pero no elijas a cualquiera que se presente, sino únicamente a aquellos usuarios que conozcas desde hace tiempo y de quienes sepas a ciencia cierta que son educados, saben mantener la cabeza fría en situaciones tensas y permanecer imparcial. Si no confías al 100% en esa persona, no cometas el error de cojer "al menos malo". También hay que asegurarse de que podrá dedicar el suficiente tiempo al foro y con garantías de que va a hacerse cargo de sus responsabilidades durante un periodo extenso y no va a abandonar a las primeras de cambio. Sobre todo, deben ser personas con don de gentes pero que no se deje avasallar. En definitiva, una persona equilibrada y responsable.

MORIR DE ÉXITO

El foro funciona bien, es conocido, crece a muy buen ritmo. De hecho, crece tan rápido que he recibido un mensaje de mi servicio de alojamiento diciendo que me he pasado de la cantidad de tráfico mensual contratada.

Pues salvo que el dinero no suponga un problema para nosotros, hay que buscar una solución. Si el foro crece tanto que no podemos asumir los gastos, es probable que acabemos cerrándolo o cediéndoselo a una tercera persona porque no podemos hacernos cargo de él. Lo mejor a la hora de crecer es hacerlo lenta, pero constantemente. Si lo hace así, podemos recurrir a la autofinanciación del mismo mediante publicidad. Al principio una buena opción es Google Adsense. Su manejo es muy sencillo, simplemente colocaremos un cartel de publicidad en nuestro foro y Google nos pagará en función de la cantidad de nuestros foreros que visiten a los anunciantes. Nadie se va a hacer rico con eso, pero puede servir para paliar nuestras pérdidas y pagar en parte los gastos del dominio y el servidor.

Si nuestro foro crece lo suficiente y está bien posicionado en Google, llegará un momento en que llamará la atención de anunciantes más especializados en el tema que tratemos en nuestra página. Es probable que se pongan en contacto con nosotros para hacernos alguna oferta a cambio de colocar su publicidad. Es tentador acceder a todos y dejar que pongan los banners como les de la gana, pero hay que tener cierta perspectiva: tu foro funciona porque los usuarios del mismo se encuentran cómodos en él, si inundas la página de anuncios, obligas a que cada vez que se vea un mensaje se abran dos ventanas con más publicidad, hay molestos banners con muchas imágenes en movimiento y ruiditos irritantes para llamar la atención, estás deteriorando la calidad de tu web y molestando a los visitantes. Es probable que pierdas a algunos de ellos, o que perjudiques con ello al ambiente de tu foro. En cualquier caso, una pérdida de visitantes equivale a una pérdida de anunciantes. Una vez más, hay que buscar un equilibrio. Recuerda que es tu foro y tú pones las condiciones. Es mejor perder uno o dos anunciantes que dañar irremediablemente tu página. Procura poner anuncios discretos, poco molestos, no intrusivos y que no perjudiquen la navegación ni la experiencia del usuario, todos saldrán ganando (un anuncio irritante no invita a hacer click sobre él, antes al contrario, genera rechazo y malestar hacia esa marca concreta).

¿Y cuánto dinero pido por un anuncio? Aquí sí que no hay nada escrito. Cada cual pide lo que le parece correcto y negocia individualmente un precio con cada anunciante. No hay que ser ambicioso, en un principio habremos perdido dinero y el objetivo debería ser intentar llegar a un punto donde la publicidad del foro sirviera para pagar el 100% de los gastos que genera, pero sin prisas. Podemos tardar años en lograrlo. Si se consigue ese objetivo, a partir de ahí el hecho de seguir incluyendo publicidad y hasta qué punto integrarla en el foro dependerá del sentido común.

CONSIDERACIONES VARIAS

Seguridad. Un foro no es algo inmune a los fallos. Recuerda hacer copias periódicas de la base de datos y de los archivos del foro, te salvarán de más de un disgusto si el servidor se estropea o el foro se corrompe. Haz también copias siempre antes de acometer una reforma en el foro que implique tocar código, actualizarlo o instalar nuevas funcionalidades. La mayor catástrofe que le puede ocurrir a un foro es perder todos los mensajes porque no se nos ocurrió hacer una copia de seguridad a su debido tiempo.

Reducir costos. Si tu foro contiene vídeos, imágenes, descargas, etc., trata de que esos archivos no se encuentren directamente en tu servidor, es un gasto enorme de tráfico y repercutirá muy negativamente en tu bolsillo. Puedes subir vídeos a servicios como YoutubeVimeo o Dailymotion y luego mostrarlos en tu foro. Lo mismo ocurre con las imágenes con servicios como ImageshackFlickr ó Photobucket. Si necesitas poner algún archivo para descargar, emplea así mismo megauploadrapidshare4sharedmediafire o incluso Google docs. Todo lo que externalices será tráfico que ahorrarás. Además, si colocas un logotipo o la dirección de tu página en tus vídeos y fotos, servirán como promoción de tu foro en las páginas antes mencionadas.

Comodidad. Procura que tus visitantes no tengan barreras puestas por tí. Registrarse es obligatorio si se quiere escribir en un foro, procura que este trámite sea lo más liviano y sencillo posible. Si el visitante se encuentra que tiene que rellenar una ficha interminable o escribir captchas (las famosas letras "raras" que salen en una imagen durante el registro) ilegibles, tal vez se desanime y decida no llevar a cabo el registro.

Estos son consejos que pueden ayudar a llevar a buen puerto la empresa de triunfar (léase durar en el tiempo) con un foro en el sobresaturado ciberespacio. No son garantía de éxito ni mucho menos, pero resumiendo mucho, hay dos factores que condicionarán la supervivencia o la extinción del foro. Uno es el trabajo, y ese está exclusivamente en nuestra mano y es el que se ha pretendido plasmar en este artículo, el generar contenidos atractivos y útiles y cuidar a los usuarios. El otro y no menos importante, imprevisible y totalmente caprichoso, es la suerte. Que tengais mucha quienes emprendais la aventura. La recompensa es una inmensa satisfacción personal y el conocer a un montón de gente que merece la pena y con la que se acaba trabando amistad... o lo que surja. Además, un foro es una extraordinaria herramienta con la que compartir conocimientos, ayuda, encontrar a personas con gustos afines y, en definitiva, crear una COMUNIDAD VIRTUAL, que es un término que me gusta mucho, pues implica una convivencia, aunque no sea física, donde muchos aportan altruista y gratuitamente y se convierte en un increíble punto de encuentro donde intercambiar ideas, sabiduría, donde aprender, donde reir, donde conocer a gente extraordinaria de todos los puntos del mundo, un lugar donde las barreras geográficas caen y todos nos encontramos en pie de igualdad. Merece la pena lanzarse a ello, aunque las posibilidades de éxito sean dudosas.

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